ロータス時代の1986年と1987年

1985年にロータスに移籍して、早くも翌年1986年にはロータスチームのエース・ドライバーになったアイルトン・セナの成績はどうだったのかというと、最終的な1986年のランキング成績は4位で終わっています。そして予選では1985年を上回るPPを獲得していて、シーズン16戦中で8度のPPを獲得した成績を収めました。ところが優勝はどうだったのかというと、1985年と同じく2勝利となっています。

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ホンダエンジン熱望!

1985年にあげた2勝は雨のウェットレースでしたが、1986年の勝利は第2戦スペインGP第7戦デトロイトGPで勝利をあげています。第2戦スペインGPでは初めてサーキット路面が完全ドライでの初勝利となりました。前年度はシーズン後半戦に着実にポイントを重ねていきましたが、1986年のシーズン後半ではトラブルが続いたためリタイヤが多くなり第8戦フランスGP、第9戦ドイツGP、第12戦オーストリアGP、第13戦イタリアGP、そしてシーズン最後の第16戦でもリタイアとなりました。特に第14戦ポルトガルGPでは、2位で終盤を走行したにもかかわらず、ファイナルラップでガス欠となり4位に終わっていて、第14戦の時点でタイトルの可能性がなくなってしまい結局ポイント55で1986年のランキングは4位で終えています。

アイルトン・セナは1986年シーズンの中で、ホンダエンジンを搭載しているウィリアムズ・ホンダとの戦いの中で、ウィリアム・ホンダは9勝をあげています。ウィリアム・ホンダの強さを近くで見ていたからこそ、そして同じレースを戦っているゆえにホンダエンジンを搭載したマシンに乗りたいという思いを強く抱くようになったことがセナの1986年の大きな心境といえるでしょう。

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1987年:ホンダエンジン搭載

セナが熱望していたホンダエンジンが、遂に1987年にロータスにエンジンを供給されることになります。この時から、ホンダとセナとの関係が始まりますが、セナがホンダの創業者ホンダ総一郎と会った時にセナが本田宗一郎がいった言葉は「お前のために最高のエンジンを作ってやるよ」という言葉で、セナのほうも「本田さんは日本の父」と慕っていました。セナとホンダとの関係は1987年にエンジン供給から始まりますが、セナがロータスからマクラーレンに移籍した後も関係は続いていきます。

ホンダエンジンがロータスに搭載されることになって、ロータスではホンダとの関係が深いF1ルーキーで当時34歳で中嶋悟がロータスに入ることになり、昨年ロータスに加入したジョニー・ダンフリーズはF1から去ることになりました。日本人で初のF1レーサーとなった中嶋悟は、ロータスでセナとチームメイトになりました。

開発の途上だったアクティブサスペンションを実戦のレースで投入しましたが、開発途上だったこともあって不具合が多発するという結果となりレースは苦戦を強いられることになります。1985年・1986年の2年間にかなりの数でPPを獲得していましたが、1987年ではたった1度の第2戦サンマリノGPのみしか獲得することはできませでした。

セナが得意とする市街地でのレースとなった第4戦モナコGPと第5戦デトロイトGPでは、アクティブサスペンションはタイヤの磨耗が少ないというメリットを生かしたレースを展開して、タイヤ無交換で走りって見事な2連勝を果たしていますが、それ以降はシーズンが成績が下降しまうという状況でした。そして第7戦イギリスGPでは4位に中嶋悟が入り、セナは第3位と表彰台に上っていますが、このレースは第1位と第2位の1・2フィニッシュを決めたウィリアム・ホンダから周回遅れでの入賞です。結果的にホンダエンジンは第1位から4位までを獲得する結果となりました。

シーズン後半の第11戦イタリアGPでは、セナはレースの終盤までトップを走り、第5戦以来となる久しぶりの優勝か?!と思われましたが、残念なことに残り8周の最終コーナーでコースアウトとなり、結局ピケの先行を許してセナの成績は2位に終わりました。そして残り5戦を残した状態で、チャンピオン争いから脱落するという結果になりました。

1986年のシーズンは間違いなくウィリアムズ・ホンダが勝ちまくったシーズンでしたが、セナは16戦中で11戦入賞を果たしていて、勝利した第4戦・第5戦のレース以外でも堅実に結果を残しています。そしてポイント57でランキングは1985年・1986年の4位から3位に上昇しました。この年は第15戦が初めて日本GPが鈴鹿サーキットで開催されましたが、この時には予選7位でしたが本選では2位でフィニッシュしています。日本GPというホンダエンジンの母国の日本で、初表彰台をもたらしたのはアイルトン・セナです。

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